Beancount复式记账(一):为什么

我在在Google的这四年(三)这篇文章中提到了一个「秘密武器」Beancount以及「复式记账」的概念。我说过我要专门写一篇文章来分享我的经验,这篇文章就是我承诺的兑现了。

如何实现财务自由

这个章节标题有点吸引人眼球,像是成功学教程。但是我保证我下面说的内容都是严肃,而且有明确定义和方法的。

为什么要记账,我来用一句话总结就是为了提升对自我的认识。记账是个人理财的基础,更是通往财务自由的必经之路。财务自由这件事情固然是根本需要赚钱来实现,但并不是只有一夜暴富才能实现的。财务自由其实并不是一件虚无缥缈的事情,而是每个人都可以努力达到的一种状态,换句话说就是「退休」,只不是有人能在三十多岁退休,有人要六十岁,有人则要到八十岁。

财务自由的一般定义是由资产产生的收入不少于生活开销。如果不知道自己有多少开销,甚至不知道自己有多少资产、收入,即便是一夜暴富,财务自由是一件不可能的事情。

接下来我来解释为什么财务自由是可以实现的,而且应该是每个人的目标。首先需要强调的概念是资产(Assets)净资产(Net Assets)的区别,虽然我之后还会详细解释,但是这里需要记住,财务自由并非对个人净资产的要求,这也就是为什么不需要暴富就能实现。像所有投资都有期限一样,个人的寿命也是有期限的。每当我想到我总有一天会死,都会觉得有些忧伤,但这是无法改变的自然规律。只要在预期的寿命之内资产(而不是净资产)产生现金流能够满足生活所需的开销,这就是财务自由。我对资产产生现金流的定义较为宽泛,不仅包括利息、分红、租金、版税这类收入,还包括了直接通过资产折现的收入,即净资产减少。

要想达到财务自由,需要三点要求:对支出的预期、对资产和收入的了解、对寿命的期望。这三点都是说起来容易,做起来难的,但是记账可以帮助你很大程度上解决至少前两个问题。至于第三个问题,才是财务自由的根本困难所在,不过这个问题的解决方案已经超出了本文探讨的内容了。

为什么要复式记账

记账这件事是那种容易让人因为一时冲动开始,但是很快就放弃的事情。每个记过账人都有不同的原因和契机,但能坚持下来的则凤毛麟角。记账的好处是提升对自己的了解,解决那种不知道自己赚的钱都到哪里去了的问题。但记账的困难也显而易见,那就是麻烦,还容易遗漏、错误。一般来说普通人对记账的理解就是每笔消费都干什么了,所以就是每一笔消费都有一个金额和类别就可以了。这种记账方式一开始简单,但能带来的价值有限,只是开支记录而已,长期看来难以说服自己为了这些价值而忍受麻烦的记账过程。

相比普通的流水账,复式记账的核心理念是账户之间的进出关系,要求所有的记录全部入账,它可以保证账目的完整性和一致性。复式记账可以提供除了开支记录之外的损益表、资产负债表、现金流量表、试算平衡表等报表。复式记账还可以把投资和消费轻易区分,譬如购入电脑、手机,可以作为资产项目入账并定期折旧。同理对各种代金券、点数积分的购入一样要算入资产而不是消费。

虽然有各种各样的手机应用号称可以简化记账,它们把用户交互做得更加简单友善,有的还可以从银行账户、信用卡公司直接抓取数据,降低心理障碍,但与此同时它们却带来了另一个问题,就是数据所有权、安全性和持久性的疑虑。这些工具大多都是把数据存储在云端的,泄漏隐私的可能性不言而喻。更麻烦的是,它们几乎都是自己的专有格式,无法导出保存,或者哪怕可以导出也难以使用。这也意味着你不得不一直用一个产品,直到有一天倒闭或者服务关闭为止。这对我来说是不可接受的,因为在互联网时代能活过十年的产品非常稀少,无论是像Google这样随意关闭服务的大公司,还是随时有可能倒闭的小公司。复式记账的价值在于数据的完整性,我对其数据寿命的要求是二十年以上。

复式记账是一种划时代的发明,这个发明被认为是源于中世纪的地中海城邦(意大利或者埃及犹太人)。复式记账技术成为中世纪至大航海时代复杂贸易的支柱性工具,使得复杂的合约、信贷成为可能。后世会计学、金融学的许多概念都来自于复式记账,可以说体系化的资本主义是从复式记账的实践中诞生的。

如何复式记账

网上对于复式记账的文章也是汗牛充栋了,但各种晦涩难懂的名词可能会吓跑人。我不打算在这里介绍什么是复式记账,因为很难一句话说清楚,说得复杂了又没有意义。其实你并不需要懂很多才能开始复式记账,只需要一些最基本的概念就可以了。这个概念就是会计恒等式。

会计恒等式

作为会计学的核心,复式记账是一种实践中诞生的技术。除了最基本的会计恒等式之外,复式记账只有规范,没有对错。那么什么是会计恒等式呢?最基本的形式就是:

资产 = 负债 + 权益(净资产)

这个等式对于没有接触过会计学的人来说可能不太容易理解,但是记账实践过马上会明白的。理解的难点在于,会计学上的「资产(Assets)」和一般人对一个人富有程度的理解不太一样,因为资产是负债和权益的总和,负债(Liabilities)也是资产的一部分。

更容易理解的部分其实是权益(Equity),在个人理财的上下文中,又和净资产(Net Assets)是等价的,也就是经常说的「个人净值」。净资产需要由总资产排除负债,一个人到底是否富有,看的是净资产,而不是资产

举例说明,一个人首付20万美元,贷款80万美元,买了价格为100万美元的房产。假设这个人没有别的资产和负债,那么他的资产就是100万美元,负债是80万美元,而净资产是20万美元。在房价没有变化的情况下,买房对一个人的净资产没有什么影响(忽略手续费的话),而他的资产和负债都暴增,也就是所谓的「扩大资产负债表」。

如果你理解了会计恒等式,那么复式记账的一切知识障碍已经扫除了。

使用Beancount

再说一遍,复式记账在于实践,在开始实践之前学很多艰深的会计学概念没有任何意义。要开始实践,就要有工具上手了。在众多工具中我推荐使用Beancount,原因如下:

  1. Beancount是一个开源工具,用Python实现的,可以本地运行。
  2. 账本是一套基于文本的语法,方便存储和管理,个人拥有全部的数据,还可以使用Git管理。
  3. 账本的语法很规范,也具备灵活度,像编程语言一样可以嵌套引入,也有语法高亮和代码检查工具。
  4. 有完整的命令行工具链和可视化工具fava,还有基于SQL的查询和报表生成。
  5. 没有预先定义的类别、货币等现实世界概念,可以轻松实现多币种记账,包括各种点数、虚拟货币。

除了Beancount,Plain Text Accounting网站还列出了其他的开源工具比较,类似的具有竞争力的开源工具还有Ledger和hledger,其中Ledger是这类工具的开创者。无论使用里面介绍的哪个工具,其基本理念都差不多,即记录账户之间的资金流动。最重要的是,你是账本的所有者,如果不喜欢一个工具了,可以轻易转换到另一个工具。虽然它们语法有些许区别,但写一个脚本来转换不难。

使用Beancount之前首先需要Python 3运行环境。Beancount可以轻易从PyPI获得,使用以下命令:

pip install beancount fava

上面的命令其中beancount是核心包,包括了命令行工具,fava是网页可视化工具。这里是一个示例账本:链接。示例文件可以在Beancount的Bitbucket上下载

下载之后可以在命令行中运行:

fava example.beancount

即可看到:

Running Fava on http://localhost:5000

Beancount

至此为止Beancount环境就已经设置好了。

这篇文章到此为止,下一篇我会介绍Beancount具体的使用方法和操作经验。同时欢迎加入Beancount中文讨论:t.me/beancount_zh

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